"Se un libro scompare, magari vuole solo essere lasciato in pace"

Uno dei progetti editoriali più ambiziosi della storia

Dracula a horror story, di Bram Stoker (New York, Council on Books in Wartime, Armed Services Edition, circa 1943).

Il supermotore di ricerca di libri rari e introvabili Bookle.org (oggi sfortunatamente non più operante) nel Novembre 2015 mi segnalò – mi ricordo che era un pomeriggio di sole pieno, quasi estivo – un’edizione abbastanza rara (anche perché in ottime condizioni di conservazione) del Dracula di Bram Stoker, la cosiddetta Armed Services Edition, cioè l’edizione tascabile stampata per le forze armate statunitensi in guerra (la copia reperita è del periodo 1930-1940). Questo libretto viene comunemente chiamato l’edizione militare di Dracula. L’edizione è da sempre conosciuta come la Armed Services Edition ed è il n. 851 di una biblioteca veramente universale. Attenzione alla ristampa che però è riconoscibile perché porta la sigla L-25 nell’angolo superiore sinistro della copertina (al posto di 851 dell’originale).

Il libro in questione può essere catalogato in questi termini: Dracula a horror story, di Bram Stoker (New York, Council on Books in Wartime, Armed Services Edition, circa 1943).

Si trattava di una prassi comune nell’Army (l’esercito U.S.A.) quella di stampare celebri romanzi in formato tascabile ad uso dei militari americani in guerra o in missione. L’edizione ha quindi un formato speciale, studiato per essere proficuamente stipato nell’equipaggiamento dei militari. Nonostante le esigue dimensioni, si tratta di un’edizione integrale del celebre romanzo dell’autore irlandese, basato sulla prima edizione del 1897.

Le Armed Services Editions (comunemente dette “ASE”) non erano poste in vendita; esse venivano distribuite gratuitamente tra il personale di servizio militare. Le copie oggi esistenti sul mercato antiquario e dell’usato sono copie “ritornate a casa” dopo la guerra.

Queste edizioni nacquero con un progetto pensato nel 1942, quando il bibliotecario dell’esercito americano Ray Trautman ebbe l’idea di realizzare edizioni poco costose ed estremamente tascabili per i soldati americani che partivano per la guerra.
Il progetto trovò terreno fertile, perché il Council on Books in Wartime, un’associazione di oltre settanta editori e altrettante biblioteche, sposò immediatamente l’idea per dar vita a un risultato eccezionale: costituire a tempo di record una biblioteca varia e diversificata (per incontrare tutti i gusti) e metterla gratuitamente a disposizione dei soldati in partenza per il fronte.
In pochi mesi vengono stampati oltre centoventi milioni di esemplari, più di mille titoli. La Library of Congress di Washington detiene una delle pochissime serie complete conosciute oggi.

Tra le ASE più ricercate c’è soprattutto l’unico fumetto mai stampato, ossia The Adventures of Superman (“Le avventure di Superman”) di George Lowther, che può spuntare valutazioni assai elevate sul mercato dei libri usati.

Altri libretti ASE piuttosto rari da reperirsi vanno considerati Tarzan of the Apes (“Tarzan delle scimmie”) e il sequel The Return of Tarzan (“Il ritorno di Tarzan”), i quali, ignoriamo il perché, venivano letteralmente fatti a pezzi dai giovani militari.

L’edizione militare di Dracula è piuttosto rara ma le poche copie vengono quasi sempre dall’Europa – in quanto gli esemplari del libro venivano abbandonate dai militari in guerra di stanza nel nostro continente. Vedo per esempio che ce n’è una – prima edizione – in Olanda a un prezzo interessante.

Qui la copia dell’edizione militare di Dracula su eBay in asta – base d’asta di 25 €.

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